“Es como si estuvieran tocando una flauta”: científicos descubren un extraño sonido en la plataforma de hielo antártico

Investigadores en la plataforma de hielo Ross de la Antártida registraron un zumbido sísmico generado por las fuerzas del viento que azotan el paisaje helado de la capa de hielo. La frecuencia es demasiado baja para los oídos, pero cuando se acelera 1.200 veces, lo que surge parece una banda sonora de terror.

Es como si estuvieran tocando una flauta, constantemente, en la plataforma de hielo”, ha explicado el geofísico y matemático Julien Chaput de la Universidad Estatal de Colorado. Una vez que se hace audible, esto es lo que suena:

El objetivo real de la investigación era conocer más sobre las propiedades físicas de la plataforma de hielo de Ross, la pieza flotante de hielo más grande del planeta. Y es que a medida que el mundo se calienta, las plataformas de hielo de la Antártida están comenzando a colapsarse y romperse de forma dramática.

Para comprender mejor qué está ocurriendo, Chaput y sus colegas enterraron 34 sensores sísmicos debajo de la capa de nieve profunda que se encuentra sobre el hielo subyacente de la Plataforma de Hielo Ross.

Dichos sensores monitorearon la estructura de la plataforma desde finales de 2014 hasta principios de 2017, y cuando el equipo analizó los datos, se dieron cuenta de que estaba cubierta de nieve que aísla el hielo de abajo, y que experimenta un movimiento constante de la exposición al viento de arriba. Para los investigadores:

Descubrimos que la plataforma “canta” casi continuamente a frecuencias de cinco o más ciclos por segundo debido a los vientos locales y regionales que soplan a través de su topografía con aspecto de duna de nieve. Las variaciones en la fuerza del viento (debido a cosas como las tormentas) y los cambios en las temperaturas del aire pueden impactar la capa de nieve y, al hacerlo, afectar el tono del zumbido sísmico detectado.

O cambias la velocidad de la nieve calentándola o enfriándola, o cambias la forma en que tocas la flauta, agregando o destruyendo dunas. Y esos son esencialmente los dos efectos de fuerza que podemos observar.

Image: Colocación del conducto para alimentar los sismómetros (Rick Aster)

El estudio de cómo se comportan y evolucionan estas vibraciones a lo largo del tiempo podría ayudar a aprender más sobre cómo las capas de hielo están respondiendo a un espacio que se está calentando demasiado rápido.

Lo que más debería preocupar a los geocientíficos acerca de la piel protectora de la Antártida es si, y cómo, será atacada por los procesos de fusión de la superficie y de percolación de agua de fusión en el próximo siglo”, cuenta el glaciólogo Douglas MacAyeal.

Chaput no puede estar más de acuerdo. “La fusión es ampliamente considerada como uno de los factores más importantes en la desestabilización de una plataforma de hielo”, dijo a Gizmodo, “que luego acelera el flujo de hielo en el océano desde las capas de hielo adyacentes”. [ScienceAlert]

Con información de Gizmodo

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