Descubren un tipo de araña que produce leche alta en proteínas para amamantar a sus crías

Si el otro día hablábamos de una vaca monstruosa, hoy le toca el turno a un tipo de araña muy especial. Resulta que las arañas asiáticas Toxeus magnus hembra cuidan a sus crías amamantándolas con leche alta en proteínas durante varias semanas.

El hallazgo, publicado el jueves en Science, sugiere que a pesar de la fuerte asociación de la leche con los mamíferos, un grupo llamado así por sus órganos mamarios lactantes, los comportamientos de la lactancia pueden estar muy extendidos en organismos que no consideraríamos bajo ningún concepto como amamantadores.

Además se dan varias curiosidades. La T. magnus, una araña asiática que imita a las hormigas, no tiene zonas mamarias tradicionales como pueden ser los pezones o ubres, sí tiene en cambio una pequeña abertura en su abdomen denominado “surco epigástrico” desde donde fluye la leche de araña. Este surco es un órgano en la parte inferior de las arañas hembra utilizadas para poner huevos.

Los investigadores analizaron muestras de la leche de araña y se encontró que contenían azúcar, grasa y aproximadamente cuatro veces más proteína que la leche de vaca. Según ha explicado Zhanqi Chen, experto en araña y autor principal del estudio:

Nuestros hallazgos demuestran que la provisión de leche similar a la de los mamíferos y el cuidado de los padres para la cría también han evolucionado en invertebrados. Anticipamos que nuestros hallazgos fomentarán una reevaluación de la evolución de la lactancia y el cuidado prolongado de los padres y sus acontecimientos en todo el reino animal.

Al parecer, el equipo de Chen notó por primera vez que podría haber algo único en las T. magnus durante el inusual comportamiento de anidación de los arácnidos. Las arañas madres permanecieron en el nido durante semanas después de que nacieron sus crías, lo que les dio tiempo para que los bebés crecieran y aprendieran habilidades.

Este alto nivel de inversión parental contrasta con las especies de arañas que, normalmente, se dejan a su suerte, o incluso en casos más extremos con especies que se comen a sus padres una vez que nacen.

El extraño comportamiento llevó al equipo de Chen a estudiar a 32 hembras adultas mientras anidaban en condiciones de laboratorio. Una vez que las arañas eclosionaron, se quedaron en los nidos durante unos 20 días antes de buscar su propia comida. A lo largo de este período, la descendencia creció a pesar de que la madre no estaba compartiendo alimentos con ellos.

Las inspecciones microscópicas revelaron que las crías estaban tomando gotas de leche de surcos epigástricos. El equipo de Chen realizó varios experimentos para evaluar lo esencial que era la leche para el desarrollo de la araña.

Image: Sarefo

Los investigadores bloquearon los surcos de algunas madres para que las crías recién nacidas no pudieran mamar. Eso demostró ser fatal para las arañas jóvenes, ya que todas las crías perecieron dentro de los 10 días de eclosión, lo que demuestra que esta adaptación de la lactancia es esencial para el éxito reproductivo de la T. magnus.

Curiosamente, una vez que las arañas llegaron a ser sexualmente maduras, solo las hijas pudieron regresar al nido. Los machos adultos fueron atacados por sus madres y se les prohibió regresar a su lugar de nacimiento.

El equipo de Chen cree que esto podría ser una adaptación para evitar la endogamia entre madres e hijos y hermanos y hermanas. En la naturaleza, los machos probablemente buscan los nidos de los no familiares.

En cuanto a la gran pregunta, Chen y su equipo piensan que estas probablemente evolucionaron a la lactancia por la misma razón que los mamíferos: para dar a sus descendientes una ventaja en la vida:

El cuidado prolongado de los padres podría haber evolucionado en invertebrados como respuesta a entornos de vida complejos y hostiles que requieren habilidades de descendencia (por ejemplo, caza o defensa de depredadores) para desarrollarse completamente antes de la independencia completa.

Así que al gran número de capacidades con las que ya contaba la araña, como esas estructuras intrincadas con seda o la capacidad de volar alrededor del mundo con fuerza electrostática, ahora hay que sumarle otra: la lactancia.

Me pregunto cuanto tardaremos en escribir sobre el extraño caso del hombre que tomó leche de araña… y sus consecuencias. [Science via ScienceAlert]

Con información de Gizmodo

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