Por qué mueren las hormigas cuando muere la reina

Un hecho fundamental sobre los himenópteros sociales (avispas, hormigas…) que la mayoría de las personas, incluidos los entomólogos, desconocen, es que no pueden vivir sin sus larvas.

La próxima vez que veas un hormiguero, una colmena de abejas o un nido de avispas, recuerda: ¡esa estructura es básicamente una UCI neonatal!Outstream Video

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¿Por qué? Echa un vistazo al cuerpo de una hormiga:

Illustration: Clker

¿Te has fijado en la cintura? Fíjate bien: el estómago de la hormiga queda por detrás de su delgada cintura. Eso significa que las hormigas no pueden comer sólidos.

Ahora, echa un vistazo a la larva de una hormiga:

Illustration: Wheeler & Wheeler

¿Te has fijado en la cintura? No hay ninguna ¡porque las larvas comen alimentos sólidos!

Esto es lo que sucede: las hormigas trabajan duro en el hormiguero para criar a cientos de bebés. Salen a buscar comida y la llevan de vuelta al nido, donde la mastican y la colocan sobre las larvas. Las larvas tragan y digieren la comida por ellos. Especialmente las proteínas. Luego, secretan líquidos ricos en nutrientes para las hormigas. Es su principal fuente de aminoácidos y ácidos grasos.

¿Y quién pone los huevos para producir larvas? La reina*.

¿Y qué pasa cuando muere la reina**? No hay huevos, por lo tanto no hay larvas***.

¿Qué pasa cuando no hay larvas? Mala nutrición. En definitiva, no hay razón para el nido. Las hormigas se desorganizan gradualmente y tras unas semanas mueren. Esto también aplica a otros himenópteros sociales, como las avispas.

(*) En realidad, en muchas especies de hormigas, principalmente las Formicinaeproductoras de ácido, las obreras también pueden poner huevos y, por lo tanto, mantener a la colonia durante mucho tiempo tras la muerte de la reina.

(**) Las reinas normalmente viven más tiempo que las obreras.

(***) Las avispas y las hormigas más “primitivas” pueden producir con mayor facilidad una nueva reina que será la próxima hembra de la jerarquía. Sin embargo, si ninguna de ellas es lo suficientemente fértil, el nido no durará mucho. Las abejas trabajan de manera diferente.

Eduardo Fox es doctor en zoología y entomología por la Universidad Estatal de São Paulo. Esta entrada fue publicada originalmente en Quora.

Con información de Gizmodo

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